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“안 아파…” 加연구팀, 식물인간과 대화 성공
서울신문|입력2012.11.14 15:36|수정2012.11.14 15:36

[서울신문 나우뉴스]사실상 숨만 쉬는 상태인 식물인간과 대화를 하는 것이 가능할까?

캐나다 신경과학 연구팀이 식물인간이 된 환자와 대화를 나눴다고 발표해 학계의 비상한 관심을 끌고 있다.

지난 13일(현지시간) 웨스턴온타리오대학교 뇌 연구소 에이드리언 오웬 교수 연구팀은 12년 전 교통사고로 식물인간 판정을 받은 스코트 루틀리(39)와 나눈 대화 내용을 공개했다.

식물인간은 대뇌에 심각한 손상을 입어 의식이 없으며 외부환경과 자극에 반응이 없는 상태로 커뮤니케이션을 하는 것은 불가능하다.

연구팀이 루틀리와 대화를 나눈 방식은 기능성 자기공명영상(fMRI)을 통해서다. 오웬 교수는 "우리는 수차례 환자의 뇌 활동 패턴을 스캔해 연구했다." 면서 "그 결과 환자의 뇌 각 부위는 여전히 활동 중으로 의식이 있다고 생각했다."고 설명했다.

연구팀은 각각 고유의 역할을 담당하는 뇌 부위가 활성화되는 것을 기능성 자기공명영상으로 모니터 해가며 환자에게 간단한 질문을 던졌으며 그 결과는 놀라웠다.

오웬 박사는 "환자는 자신이 현재 어디에 있는지를 알고 있었고 고통스럽지 않다고 전했다." 면서 "대뇌에 손상을 입어 식물인간 판정을 받았다고 해서 모든 환자가 의식이 없는 것은 아니다."라고 밝혔다.

이어 "의학적으로 식물인간이라는 의미부터 다시 정의내려야 할 것"이라며 "이 연구가 보다 진전되면 환자의 의사를 반영해 치료해 나갈 수 있을 것"이라고 덧붙였다.

한편 지난 2010년에도 영국과 벨기에 연구진이 뇌손상으로 식물인간이 된 환자 중 일부에게 의식이 있다는 연구논문을 전문지 '뉴잉글랜드 저널 오브 메디슨'에 발표한 바 있다.

박종익 기자pji@seoul.co.kr

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